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La pipa di Einstein

articolo di Roger Catlin

pipa

E' uno dei manufatti più richiesti del museo Smithsonian. Non è esattamente la cosa che ha reso famoso Albert Einstein nella storia dell'umanità, ma il modesto dispositivo per fumare potrebbe aver contribuito a creare le sue teorie e formule che hanno cambiato il mondo.

Da quando è arrivata allo Smithsonian per la prima volta più di 30 anni fa, la pipa di Einstein non è solo un notevole oggetto personale di uno dei grandi pensatori della storia, ma è anche la più popolare esposizione personale dell'intera collezione di fisica moderna del museo: batte lo spettrografo di massa di Nier, il primo blocco di atomo e persino l'apparecchio di condensazione Bose-Einstein.

"È di per sé una classe - dice del modesto "pezzo" di legno di prima del 1948 Roger Sherman, curatore associato dello Smithsonian per la collezione di fisica moderna -. Riceviamo continue richieste da altri musei per averlo in prestito; e le richieste da altri musei sono il modo principale per misurare la popolarità di un artefatto ".

Può essere lunga solo 16 cm. con un fornello di poco più di 3 cm. di altezza, ma la pipa assume un'importanza ulteriore poiché è uno dei pochi oggetti personali rimasti del premio Nobel creatore della teoria della relatività. "Il fatto che non ci siano molti manufatti sopravvissuti di Einstein - o pipe, per quanto raffigurato come se ne avesse una gran varietà di questi - è un aspetto di come Einstein ha vissuto - aggiunge Sherman -. Non apprezzava i beni materiali. La casa in cui viveva, a Princeton, nel New Jersey, ad esempio non è un museo; è solo una casa privata. E non ci sono siti museali con collezioni di cose che gli appartenevano dovunque. La sua eredità più preziosa sono le sue carte".

La pipa, tuttavia, potrebbe essere stata uno strumento cruciale nella formulazione delle sue teorie.

"Credo che il fumo di pipa contribuisca a un giudizio un po 'calmo e oggettivo in tutte le faccende umane", aveva detto una volta Einstein nel 1950. Non ci volle un Einstein per sapere che il fumo non era buono per la sua salute, però. "Gli piaceva fumare - dice Sherman -, ma a un certo punto il suo medico gli ha detto di lasciar perdere, così ha fatto. Ma non si è arreso con le pipe; molto spesso si infilava in bocca una vuota e se la masticava. E in effetti ne abbiamo la prova, perché la pipa che abbiamo è in parte masticata. L'ha sicuramente usata in un modo e nell'altro".

La pipa proviene dalla collezione di Gina Plunguian, scultore di Newark, Delaware. "Gina era un'amica di Einstein e ha anche lavorato per lui aiutandolo con le carte nel suo ufficio - rivela Sherman -. Era una scultrice, così ha realizzato un busto di Einstein e a un certo punto le ha regalato una delle pipe che aveva".

La Smithsonian acquistò il manufatto nel 1979, dal vedovo di Gina. Gli Smithsonian Archives of American Art hanno anche una fotografia del 1947 di Plunguian che lavora sul suo busto di Einstein, e secondo gli esperti la pipa sarebbe proprio quella che lo scienziato ha in mano durante la posa per la scultura.
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